O echipă de paleontologi a făcut o descoperire incredibilă în timp ce analiza o bucată de chihlimbar cumpărată dintr-un târg din Myanmar. Căutând insecte preistorice conservate în ambră, cercetătorii au sperat ca de data aceasta să dea peste ceva cu adevărat deosebit. Și au avut noroc! Au găsit un fragment perfect păstrat din coada unui dinozaur cu pene.

Descoperirea care a ținut zile în șir prima pagina a publicațiilor de știință din întreaga lume aparține unei echipe de paleontologi coordonată de Linda Xing, de la Universitatea de Geoștiințe din China. 

Anul trecut, Linda și echipa ei au mers la cumpărături într-o piață de chihlimbar din nordul statului Myanmar. Regiunea este celebră pentru aceste pietre, care conțin de multe ori fragmente perfect conservate de animale și insecte preistorice. De data aceasta, Linda a găsit două pietre care conțineau părți din aripile unor păsări din Cretacic și o bucată care păstrase ceva unic, complet diferit: un fragment din coada unui dinozaur cu pene.
Deși piatra fusese șlefuită de un bijutier și devenise ovală, în interiorul ei s-au păstrat perfect 8 vertebre din coada unui dinozaur care a trăit acum 99 de milioane de ani. Bucata de chihlimbar, care nu este mai mare ca o caisă, este extrem de prețioasă pentru paleontologi, deoarece conține prima dovada clară că anumite specii de dinozaur au avut pene.
 
Linda e sigură că este vorba de un dinozaur și nu de o pasăre preistorică, pentru că mostra este ușor de analizat la un tomograf, unde sunt vizibile inclusiv țesutul moale și oasele cozii, scrie National Geographic. Astfel, experții și-au dat seama că această coadă era lungă și flexibilă, deci nu aparținuse unei păsări.
Fragmentul conservat, care nu este mai lung de 3,5 cm, demonstrează că dinozaurul avea pene lungi, frumoase, de culoare castanie. Probabil că nu putea zbura, iar penele erau doar ornamentale, ajutând la reglarea temperaturii și pentru atragerea unui partener, cred paleontologii.

Exemplarul făcea parte din grupul coelurosaurus, din care se trage și temutul Tyrannosaurus Rex și din care au evoluat apoi păsările. Aceeași bucată de chihlimbar a mai conservat o furnică din Cretacic și câteva plante. 
Chihlimbarul sau ambra este rășină fosilizată, folosită de mii de ani la fabricarea de bijuterii, parfumuri și pentru tratamente naturiste. Sub acțiunea unor temperaturi și presiuni foarte mari, rășina scursă din scoața copacilor se întărește și astfel păstrează în interior orice fel de resturi sau impurități a inclus pe când era în stare vâscoasă. De aceea, de multe ori găsim în bucățile de chihlimbar insecte sau plante preistorice.

Cea mai veche bucată de chihlimbar descoperită până în prezent datează de acum 320 de milioane de ani. Alte bucăți de ambră foarte valoroasă, care păstrează insecte preistorice, au o vechime de aproximativ 150 de milioane de ani și au fost găsite în zona Iordaniei și Libanului.

Aceste pietre care conservă perfect mostre de țesut care altfel s-ar descompune – precum penele, părul, pielea sau mușchii – sunt extrem de valoaroase pentru paleontologi. Sunt adevărate capsule ale timpului, care le dau cercetătorilor ocazia să înțeleagă mai bine cum funcționau ecosistemele de acum zeci sau sute de milioane de ani.