Compania Neuralink a lui Elon Musk, o companie de dispozitive medicale, se află sub investigație federală pentru potențiale încălcări ale bunăstării animalelor, pe fondul plângerilor interne ale angajaților potrivit cărora testele sale pe animale sunt grăbite, provocând suferințe și decese inutile, potrivit unor documente analizate de Reuters și de surse familiare cu investigația și cu operațiunile companiei, informează NewYorkPost.

Neuralink susține că dezvoltă un implant cerebral cu cipuri care speră să ajute persoanele paralizate să meargă din nou și să vindece alte afecțiuni neurologice.
 
Elon Musk a declarat pe 1 decembrie 2022 că se așteaptă să înceapă testele clinice pe oameni în șase luni pentru implantarea unui cip cerebral wireless dezvoltat de Neuralink, după ce compania nu a respectat termenele anterioare stabilite de el, scrie NYPost
 
Ancheta federală, care nu a fost raportată anterior, a fost deschisă în ultimele luni de către inspectorul general al Departamentului pentru Agricultură al SUA, la cererea unui procuror federal, potrivit a două surse care cunosc ancheta.

Ancheta, a precizat una dintre surse, se concentrează pe încălcări ale Legii privind bunăstarea animalelor, care reglementează modul în care cercetătorii tratează și testează unele animale.

Investigația a venit într-un moment în care angajații sunt din ce în ce mai disidenți în ceea ce privește testele pe animale efectuate de Neuralink, inclusiv plângeri potrivit cărora presiunea exercitată de directorul general Musk pentru a accelera dezvoltarea a dus la experimente greșite, potrivit unei analize efectuate de Reuters pe zeci de documente ale Neuralink și interviuri cu peste 20 de actuali și foști angajați. Astfel de teste eșuate au trebuit să fie repetate, ceea ce a dus la creșterea numărului de animale testate și ucise, spun angajații. Documentele companiei includ mesaje inedite, înregistrări audio, e-mailuri, prezentări și rapoarte.
 
 Musk și alți directori de la Neuralink nu au răspuns la solicitările de comentarii.

Reuters nu a putut determina amploarea completă a investigației federale sau dacă aceasta a implicat aceleași presupuse probleme cu testele pe animale identificate de angajați în interviurile Reuters. Un purtător de cuvânt al inspectorului general al USDA a refuzat să comenteze. Reglementările americane nu specifică numărul de animale pe care companiile îl pot folosi pentru cercetare și oferă oamenilor de știință o marjă de manevră semnificativă pentru a stabili când și cum să folosească animalele în experimente. Neuralink a trecut cu succes toate inspecțiile USDA ale instalațiilor sale, arată documentele de reglementare.

În total, compania a ucis aproximativ 1.500 de animale, inclusiv peste 280 de oi, porci și maimuțe, în urma experimentelor efectuate începând din 2018 pentru implantarea cipurilor în creier, potrivit înregistrărilor analizate de Reuters și a unor surse cu cunoștințe directe despre operațiunile de testare pe animale ale companiei. Sursele au caracterizat această cifră ca fiind o estimare aproximativă, deoarece compania nu ține o evidență precisă a numărului de animale testate și ucise. De asemenea, Neuralink a efectuat cercetări folosind șobolani și șoareci.

Numărul total de decese de animale nu indică neapărat faptul că Neuralink încalcă reglementările sau practicile standard de cercetare. Multe companii utilizează în mod obișnuit animale în experimente pentru a face progrese în domeniul sănătății umane și se confruntă cu presiuni financiare pentru a introduce rapid produse pe piață. De obicei, animalele sunt ucise la încheierea experimentelor, adesea pentru a putea fi examinate post-mortem în scopuri de cercetare.

Dar foști și actuali angajați ai Neuralink spun că numărul de decese la animale este mai mare decât este necesar din motive legate de cererile lui Musk de a accelera cercetarea. Prin discuții și documente ale companiei care se întind pe mai mulți ani, împreună cu interviuri cu angajați, Reuters a identificat patru experimente care au implicat 86 de porci și două maimuțe care au fost afectate în ultimii ani de erori umane. Greșelile au slăbit valoarea de cercetare a experimentelor și au necesitat repetarea testelor, ceea ce a dus la uciderea mai multor animale, au declarat trei dintre actualii și foștii angajați. Cele trei persoane au atribuit greșelile unei lipse de pregătire din partea personalului de testare care lucra într-un mediu de presiune.
 
Un angajat, într-un mesaj semnalat de Reuters, a scris o misivă furioasă la începutul acestui an către colegi despre necesitatea de a revizui modul în care compania organizează operațiile pe animale, pentru a preveni "hacking jobs". Programul grăbit, scria angajatul, a dus la faptul că angajații slab pregătiți și suprasolicitați se grăbeau să respecte termenele limită și făceau schimbări de ultim moment înainte de operații, crescând riscurile pentru animale.

Musk a făcut presiuni mari pentru a accelera progresul Neuralink, care depinde în mare măsură de testele pe animale, au declarat actuali și foști angajați. La începutul acestui an, directorul executiv a trimis angajaților un articol de presă despre cercetătorii elvețieni care au dezvoltat un implant electric care a ajutat un om paralizat să meargă din nou. "Am putea permite oamenilor să își folosească mâinile și să meargă din nou în viața de zi cu zi!", a scris el personalului la ora 6:37 a.m., ora Pacificului, pe 8 februarie. Zece minute mai târziu, el a continuat: "În general, pur și simplu nu ne mișcăm suficient de repede. Mă scoate din minți!"

În mai multe rânduri, de-a lungul anilor, Musk le-a spus angajaților să-și imagineze că au o bombă legată de cap, în încercarea de a-i face să se miște mai repede, potrivit a trei surse care au auzit în mod repetat comentariul. Cu o ocazie, în urmă cu câțiva ani, Musk le-a spus angajaților că va declanșa un "eșec al pieței" la Neuralink dacă nu vor face mai multe progrese, un comentariu perceput de unii angajați ca o amenințare de a închide operațiunile, potrivit unui fost angajat care a auzit comentariul.

Cinci persoane care au lucrat la experimentele pe animale ale Neuralink au declarat pentru Reuters că și-au exprimat îngrijorarea la nivel intern. Aceștia au spus că au pledat pentru o abordare mai tradițională a testelor, în care cercetătorii ar testa câte un element pe rând într-un studiu pe animale și ar trage concluzii relevante înainte de a trece la mai multe teste pe animale. În schimb, au spus aceste persoane, Neuralink lansează teste în succesiune rapidă înainte de a remedia problemele din testele anterioare sau de a trage concluzii complete. Rezultatul: Mai multe animale în general sunt testate și ucise, în parte pentru că această abordare duce la teste repetate.

Un fost angajat care a cerut conducerii, în urmă cu câțiva ani, mai multe teste deliberate, a fost informat de către un cadru superior că acest lucru nu era posibil, având în vedere cerințele lui Musk privind rapiditatea, a declarat angajatul. Două persoane au declarat pentru Reuters că au părăsit compania din cauza preocupărilor legate de cercetarea pe animale.

Problemele legate de testele efectuate de Neuralink au ridicat întrebări la nivel intern cu privire la calitatea datelor rezultate, au declarat trei actuali sau foști angajați. Astfel de probleme ar putea întârzia oferta companiei de a începe testele pe oameni, pe care Musk a declarat că firma vrea să le facă în următoarele șase luni. De asemenea, ele se adaugă la o listă tot mai mare de bătăi de cap pentru Musk, care se confruntă cu critici legate de gestionarea Twitter, pe care l-a achiziționat recent pentru 44 de miliarde de dolari. Musk continuă, de asemenea, să conducă producătorul de automobile electrice Tesla și compania de rachete SpaceX.

Administrația pentru Alimente și Medicamente se ocupă de examinarea cererilor companiei pentru aprobarea dispozitivului său medical și a studiilor asociate. Cu toate acestea, tratamentul pe care compania îl aplică animalelor în timpul cercetării este reglementat de USDA, în conformitate cu Legea privind bunăstarea animalelor. FDA nu a comentat imediat.

Termene limită ratate, experimente ratate

Nerăbdarea lui Musk față de Neuralink a crescut pe măsură ce compania, lansată în 2016, a ratat în mai multe rânduri termenele sale pentru a obține aprobarea de reglementare pentru a începe testele clinice pe oameni, potrivit documentelor companiei și interviurilor cu opt actuali și foști angajați.

Unii rivali ai Neuralink au mai mult succes. Synchron, care a fost lansată în 2016 și care dezvoltă un implant diferit, cu obiective mai puțin ambițioase în ceea ce privește progresele medicale, a primit aprobarea FDA pentru a începe studiile pe oameni în 2021. Dispozitivul companiei a permis persoanelor paralizate să trimită texte și să tasteze numai cu ajutorul gândirii. Synchron a efectuat, de asemenea, teste pe animale, dar a ucis doar aproximativ 80 de oi în cadrul cercetărilor sale, potrivit studiilor privind implantul Synchron analizate de Reuters. Musk a abordat Synchron în legătură cu o potențială investiție, a relatat Reuters în august.
 
În unele privințe, Neuralink tratează animalele destul de bine în comparație cu alte facilități de cercetare, au declarat angajații în interviuri, reluând declarațiile publice ale lui Musk și ale altor directori. Liderii companiei s-au lăudat intern că au construit un "Disneyland al maimuțelor" în instalația companiei din Austin, Texas, unde animalele de laborator se pot plimba, a declarat un fost angajat. În primii ani ai companiei, Musk le-a spus angajaților că a vrut ca maimuțele din cadrul operațiunilor sale din San Francisco Bay Area să trăiască într-un "Taj Mahal al maimuțelor", a declarat un fost angajat care a auzit comentariul. Un alt fost angajat și-a amintit că Musk a spus că nu-i plăcea să folosească animale pentru cercetare, dar că voia să se asigure că acestea sunt "cele mai fericite animale" cât timp sunt în viață.

Cu toate acestea, animalele au dus-o mai puțin bine atunci când au fost folosite în cercetările companiei, spun foștii și actualii angajați.

Primele plângeri cu privire la testele efectuate de companie au implicat parteneriatul inițial cu Universitatea din California, Davis, pentru a efectua experimentele. În luna februarie, un grup pentru drepturile animalelor, Comitetul Medicilor pentru Medicină Responsabilă, a depus o plângere la USDA, acuzând proiectul Neuralink-UC Davis că a greșit operațiile care au ucis maimuțe și a făcut publice concluziile sale. Grupul a susținut că chirurgii au folosit de două ori lipiciul chirurgical greșit, ceea ce a dus la suferința și, în cele din urmă, la moartea a două maimuțe, în timp ce alte maimuțe au avut diferite complicații în urma implanturilor.

Compania a recunoscut că a ucis șase maimuțe, la sfatul personalului veterinar de la UC Davis, din cauza problemelor de sănătate cauzate de experimente. Aceasta a numit problema cu adezivul o "complicație" din cauza utilizării unui "produs aprobat de FDA". Ca răspuns la o solicitare a Reuters, un purtător de cuvânt al UC Davis a împărtășit o declarație publică anterioară în care apăra cercetările sale cu Neuralink și spunea că a respectat toate legile și reglementările.

Un procuror federal din Districtul de Nord al Californiei a trimis plângerea grupului pentru drepturile animalelor către Inspectorul General al USDA, care a lansat de atunci o investigație oficială, potrivit unei surse cu cunoștințe directe despre anchetă. Anchetatorii USDA s-au interesat apoi de acuzațiile care implică cercetările asupra maimuțelor de la UC Davis, potrivit a două surse familiare cu această chestiune și a e-mailurilor și mesajelor analizate de Reuters.

Ancheta se referă la testarea și tratamentul animalelor în propriile facilități ale Neuralink, a declarat una dintre surse, fără a da detalii. În 2020, Neuralink a adus programul în cadrul companiei, iar de atunci și-a construit facilități extinse în California și Texas.

Un purtător de cuvânt al biroului procurorului american pentru Districtul de Nord din California a refuzat să comenteze.

Delcianna Winders, director al Institutului de Drept și Politică pentru Animale de la Facultatea de Drept și de Studii Postuniversitare din Vermont, a declarat că este "foarte neobișnuit" ca inspectorul general al USDA să investigheze unitățile de cercetare pe animale. Winders, o opozantă a testelor pe animale care a criticat Neuralink, a declarat că inspectorul general s-a concentrat în principal în ultimii ani asupra acțiunilor legate de luptele de câini și luptele de cocoși atunci când a aplicat Legea privind bunăstarea animalelor.

Este greu pentru purceluși

Printre greșelile care au dus la moartea inutilă a animalelor se numără un caz din 2021, când la 25 din cei 60 de porci dintr-un studiu au fost implantate în cap cipuri care nu aveau dimensiunea potrivită, o eroare care ar fi putut fi evitată cu mai multă pregătire, potrivit unei persoane care are cunoștință de situație și a documentelor și comunicărilor companiei analizate de Reuters.

Greșeala a stârnit alarme în rândul cercetătorilor de la Neuralink. În mai 2021, Viktor Kharazia, un om de știință, le-a scris colegilor că greșeala ar putea fi un "semnal de alarmă" pentru evaluatorii FDA ai studiului, pe care compania plănuia să îl prezinte ca parte a cererii sale de a începe testele pe oameni. Colegii săi au fost de acord, iar experimentul a fost repetat cu 36 de oi, potrivit persoanei care are cunoștință de situație. Toate animalele, atât porcii, cât și oile, au fost ucise după proceduri, a precizat persoana respectivă.

Angajații au respins uneori cererile lui Musk de a acționa rapid. În cadrul unei discuții în cadrul companiei, în urmă cu câteva luni, unii angajați ai Neuralink au protestat după ce un manager a spus că Musk i-a încurajat să facă în curând o operație complexă pe porci. Angajații s-au împotrivit pe motiv că complexitatea intervenției chirurgicale ar fi prelungit perioada de timp în care porcii ar fi stat sub anestezie, riscând sănătatea și recuperarea lor. Aceștia au susținut că ar trebui mai întâi să găsească o modalitate de a reduce timpul necesar pentru efectuarea operației.

"Este greu pentru purceluși", a spus unul dintre angajați, referindu-se la perioada lungă de timp sub anestezie.

În septembrie, compania a răspuns îngrijorărilor angajaților cu privire la testele sale pe animale organizând o adunare publică pentru a explica procesele sale. La scurt timp după aceea, a deschis întâlnirile pentru personalul consiliului său mandatat de autoritățile federale care analizează experimentele pe animale.

Directorii Neuralink au declarat în mod public că firma testează pe animale doar atunci când a epuizat alte opțiuni de cercetare, însă documentele și mesajele companiei sugerează contrariul. În timpul unei prezentări din 30 noiembrie pe care compania a difuzat-o pe YouTube, de exemplu, Musk a spus că operațiile au fost folosite într-o etapă ulterioară a procesului pentru a confirma că dispozitivul funcționează, mai degrabă decât pentru a testa ipotezele inițiale. „Suntem extrem de atenți", a spus el, pentru a ne asigura că testele sunt „de confirmare, nu exploratorii", folosind testele pe animale ca ultimă soluție după ce am încercat alte metode.

În octombrie, cu o lună înainte de comentariile lui Musk, Autumn Sorrells, șefa departamentului de îngrijire a animalelor, a ordonat angajaților să șteargă retroactiv cuvântul „explorare" din titlurile studiilor și să nu-l mai folosească în viitor.

Pentru că suntem cenzurați pe Facebook ne puteți găsi și pe Telegram și GoogleNews