Nicolae a trăit pe vremea împăraților Dioclețian si Maximilian, prigonitorii de creștini. Mai întâi a fost arhiereu, apoi pustnic. A strălucit prin bunătate și înțelepciune. A fost întemnițat în cetatea Lichia, dar împăratul Constantin l-a eliberat. A participat la Sinodul de la Niceea. Avea darul facerii de minuni. Moaștele sale se află din 1089 la Bari.

I s-a dat lui darul facerii de minuni, precum arată istoria vieții sale. Scos-a din temniță pe trei oameni năpăstuiti, care prinzând de veste că sunt osânditi pe nedrept, au chemat pe Sfântul în ajutor, ca, precum a izbăvit pe cei din Lichia, așa și pe dânșii să-i izbavească. Iar Sfântul Nicolae, ca unul ce era grabnic și fierbinte spre ajutor, s-a arătat în vis împăratului Constantin și eparhului Avlavie. Pe acesta l-a mustrat pentru pâra nedreaptă ce făcuse oamenilor la împăratul, iar pe împărat l-a înștiințat că aceie erau nevinovați, pârâți din pizmă.

Cea mai cunoscută legendă este cea a tatălui sărac care avea trei fete, pe care nu reușea sub nici un chip să le căsătorească. În disperare, omul a decis să le dea spre desfârnare, însă Sfântul Nicolae le-a aflat durerea și i-a dăruit omului trei pungi pline cu aur.
Astfel fetele au scăpat și legenda spune că de atunci și până în zilele noastre copiii primesc cadouri de la Moș Nicolae în fiecare noapte de 5 spre 6 decembrie.

În secolul în care Nicolae a trăit și a păstorit, Biserica creștină a avut mult de suferit din cauza persecuțiilor creștine. Pentru a curma învățăturile deșarte care au început odată cu Arie, împăratul Constantin convoacă sinodul de la Niceea, la care a luat parte și Nicolae alături de alti 317 Sfinți Părinți, care cu pavăza sfintei cruci, au reușit să pună capăt rautatii pe care Arie o răspândea. Sfântul Nicolae a demonstrat că este un dascal luminat și un apărător demn al Ortodoxiei.

Ajungând la bătrâneți, Nicolae s-a mutat la Domnul. Chiar și după moarte, Nicolae nu a uitat de turma sa. În fiecare zi face cu îmbelșugare tuturor celor care au nevoie, izbăvindu-i de multe primejdii și nevoi.

Sfântul Nicolae este "Moș Nicolae", cel care vine și aduce daruri în ghetuțe, copiilor cuminți, în noaptea de 5 spre 6 decembrie.Tradiția populară românească spune că Nicolae ar fi al doilea sfânt pe care l-a facut Dumnezeu, povestește Irina Nicolau, în cartea sa "Ghidul Sărbătorilor Românești". Sfântul Arhanghel Mihail stă de-a dreapta Domnului și Sfântul Nicolae, de-a stânga, ținând paza Soarelui. 

În ziua de prăznuire a Sfântului Nicolae, Biserica a rânduit să fie dezlegare la pește pentru postitori.