Orașul Lalibela din Etiopia ascunde adevărate minuni ale arhitecturii creștine. Prea puțin mediatizate (și poate că e bine să fie așa!), aici se află biserici monolit, săpate direct în stâncă, loc de pelerinaj și reculegere pentru creștinii ortodicși din Etiopia.

Probabil că nimeni nu se gândește la această țară africană atunci când este întrebat unde a fost adoptat mai întâi creștinismul ca religie oficială, însă Etiopia se poate mândri cu această realizare. Este una dintre primele națiuni care s-au creștinat, încă de pe vremea Apostolilor.
 
Localitatea Lalibela, al doilea centru de pelerinaj din Etiopia dupa capitala Aksum, este situată la aproape 2.500 de metri altitudine. Numele provine de la Gebre Mesqel Lalibela, care a fost regele Etiopiei în secolul al XII-lea și care a vrut să reconstruiască aici Noul Ierusalim, dupa ce orașul sfânt a fost cucerit de musulmani. Nu știu dacă putem considera Lalibela drept Noul Ierusalim, dar cu siguranța regele credincios a reușit să ridice aici un complex unic în lume. Regele Lalibela este considerat sfânt de către Biserica Etiopiană, iar tradiția spune că ar fi domnit timp de 40 de ani.
 
Fosta capitala a Etiopiei, cândva un oraș bogat și plin de fast, este acum o simplă localitate rurală, cunoscută numai datorită acestor biserici săpate în stâncă. Istoricii nu au reușit să afle exact când au fost ridicate aceste clădiri, dar, fiind construite în timpul domniei lui Lalibela, datează cu siguranță din perioada secolelor al XII-lea sau al XIII-lea.
 
Complexul inclus acum în patrimoniul UNESCO este format  din 11 biserici, care formează patru grupuri, localizate în cele patru puncte cardinale.

Cea mai mare biserică este Biete Medhane Alem (Casa Salvatorului Lumii), considerată de specialiști ca fiind cea mai mare biserică monolit din lume, inspirată de Biserica Sfânta Maria din Zion din Aksum.

În apropiere se înalță Biete Maryam (Casa Mariei), cea mai veche biserică de aici, care cuprinde și mormintele simbolice ale lui Adam și Iisus.

Cea mai cunoscută și fotografiată biserică din complex este însă Biserica Sf. Gheorghe, situată în zona de vest. Arheologii spun că este cea mai frumoasă dintre toate și de asemenea s-a păstrat mult mai bine decât celelalte.

Având în vedere modul în care au fost realizate, prin excavarea bucăților de rocă, probabil construcția unei biserici de acest fel a durat zeci de ani, dacă nu chiar mai mult. Stilul lor este unic în lume, bisericile îmbinând elemente copte și etiopiene, combinând armonios teme specifice creștinismului ortodox din Evul Mediu cu farmecul local, african. 

Lalibela este și o adevărată minune inginerească. Orașul aflat în vârf de munte beneficiază de apă potabilă adusă printr-un sistem ingenios, care exploatează eficient izvoarele din jur și umple fântânile situate chiar lângă biserici.

Orașul care a fost cândva un puternic centru al creștinismului este acum locuită de aproximativ 15.000 de oameni, conform recensământului din 2005. Zona, ca întreaga țară de altfel, este foarte săracă. De aceea, localnicii se bucură dacă văd turiști și sunt mândri să le arate - contra cost, desigur - splendorile ridicate acum aproape o mie de ani de sfâtul lor rege Lalibela.
 
Dacă vă permiteți și vi se par interesante, puteți vizita aceste biserici extraordinare. Un circuit în Etiopia costă destul de mult, dar destinația se regăsește în ultimii ani inclusiv în oferta unor agenții de turism din România, iar condițiile de transport, cazare și masă sunt foarte bune.